SpaceX 的一周小高潮:发射并回收三轮火箭,九年前差点濒临破产

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此前我站曾今报道过:SpaceX 成功发射 2017 年的第 14 枚猎鹰 9 号火箭 。但这只是这段时间这家商业火箭发射公司的前奏。SpaceX 计划本周 3 天内进行两次发射活动。

美国当地时间星期一,SpaceX 计划为铱星公司向距离地球约 700 公里高度的轨道上发射 10 颗卫星。这次发射地点为位于加利福尼亚州的范登堡空军基地,时间为美国东部时间上午 8:37(北京时间晚上 9:37),这将是 SpaceX 计划为铱星公司进行的 8 次发射活动中的第三次。这次发射,SpaceX 将回收第一级火箭,使它降落在停泊在太平洋的 Just Read the Instructions 号回收船上。

据国外媒体报道,SpaceX 公司的猎鹰 9 号运载火箭已经从加利福尼亚升空,完成发射后,猎鹰 9 号一级助推器成功返回地球,准确降落在无人海上驳船上。至此,SpaceX 的 22 次火箭回收已经成功了 17 次。虽然已经司空见惯,但仍令人激动不已。

但回收火箭只是次要目标。该任务的主要目标是发射第三组 10 颗 NEXT 卫星。按照与卫星电话供应商铱星公司签订的合同,SpaceX 公司将部署已建成的 81 座中继站中的 75 座,逐步替换铱星公司正在使用、但已老旧的第一代卫星编队。

铱星公司现有 66 颗卫星,在 6 个轨道平面上运行,帮助客户在全球各地接打电话。该公司最初部署的 Block 1 卫星将被 66 颗铱星 NEXT 卫星替代。此外还有 9 颗在轨备用卫星、以及 6 颗留在地面上的备用卫星。

SpaceX 于今年 1 月 14 日从范登堡空军基地发射了首批 10 颗 NEXT 卫星,继而于 6 月 25 日发射了第二批。该公司计划在 11 月底发射第四批

SpaceX 计划本周三再从肯尼迪航天中心发射一枚火箭,把 SES-11/EchoStar 105 卫星送入地球静止轨道。如果这两次发射活动均获得成功,SpaceX 发射火箭的速度,将使它今年的发射次数超过世界上其他公司或国家。另外,SpaceX 今年将进行约 20 次发射,这也标志着它距离自己的目标又近了一步:快速重新发射回收的火箭。

在上个月末的猎鹰 1 号发射的九周年纪念日上,马斯克回忆道,一度时间,SpaceX 的钱几乎用光了。

“事实上,这是一个非常让人伤感的日子。我把前三次的火箭发射都搞砸了。前三次发射均告失败。第四次发射将是我们最后一次为猎鹰 1 号发射,因为为了这次发射我们用完了所有的钱。幸运的是,第四次发射成功了。如果这次失败,SpaceX 也就破产了。但那天,命运很眷顾我们。因此,第四次发射成功了。”

当然它最后挺过来了,这家公司的愿景诚如马斯克透露——计划在 2022 年之前将货运火箭送上火星,到 2024 年将宇航员送上火星。而且,随着时间的推移,马斯克想要在火星上建造一座城市,“让它成为一个适宜人类生存的地方。”这位现实版钢铁侠壮志雄心道。