微软历史上最成功和最失败的产品是怎样走到一起的?

Raymond Chen 在微软所有程序员里可能是最有意思的一位,这不仅因为他在微软忠心耿耿的服务了十余年——这种资历可不寻常,而且他还勤奋写作关于公司以及 Windows 开发制作的“黑历史”,在微软官方的支持下就此出了一本书。书籍的大部分内容可以在他位于 MSDN 的官方博客“The Old New Thing”上看到。

Raymond 讲的段子并非所有的都是通俗易懂,但下面这条发布于 2008 年 7 月《TechNet 杂志》的故事,相信大家基本上都可以看明白。这是关于计算机历史上最流行的操作系统,和微软几乎最不成功的消费者产品之间的秘密关系。

最流行的操作系统肯定就是 Windows XP,相信这没什么争议。另一方面,我们都知道微软在 90 年代中期曾经推出过一款非常不成功的导览软件,叫做微软“鲍勃”(Bob)。这款软件虽然有包括拟人化居家环境和生动的小狗助手在内的功能,部分还沿用到了后续产品当中;但是实际上并没有多少人真正购买。

不过“鲍勃”在 Windows XP 的发行过程中却发挥了一个非常特殊的作用:反盗版

2001年,微软要发布 Windows XP 的数字拷贝,它装在一张标准的 CD-ROM 光盘里面,容量大约是 700MB。在容纳了所有的程序文件、本地化文件、一些必要的驱动程序等等之后,依然还剩下大概 30M 的空间没有利用。

本来如果这些空间就空着,也没有什么问题,因为微软没有义务要装满那张 CD。不管消费者想法如何,他们都已经为这个光盘付了钱。

但是对于那些没付钱的“用户”而言,多出来的空间就有用了。把这些空间填满将起到一个额外的作用,就是通过加大文件尺寸,阻碍通过网络传播盗版。

在2001年左右的网络下载速度还是非常慢的,这光盘当中多出来的 30MB 的内容,如果想要用大多数家庭的 56k “小猫”下载,也需要付出时间和金钱的成本,这就可以在首次采用的激活机制以外,再吓退一部分下载盗版 Windows 拷贝的人们。

微软将光盘的剩余空间利用起来,应用了一种加密技术,使得当时那个版本的 XP 必须检验光盘镜像文件的完整性才能安装。这样如果想要盗版 XP 的话,就不能仅仅下载安装文件夹,而必须把整个镜像下载下来,也就不得不下载多出来的 30MB 无效数据。

现在,用什么东西作为这部分冗余的数据来填满它呢?当然我们可以生成一些随机的杂乱字符。但是碰巧,负责开发这一部分 Windows 的工作人员在这个时候找到了压箱底的微软“鲍勃”的安装包,所有软盘内容加起来大小恰好是 30MB 左右。他就给这个“鲍勃”的安装文件包设置了加密,并把它隐藏在了 Windows XP 安装光盘的一个角落中。

所以,阴错阳差的,微软史上最受欢迎的操作系统 Windows XP 的零售版本 CD-ROM 成为了微软特别失败的居家应用“鲍勃”的一条最高效的分销渠道。

数不清的用户其实并未发现他们随机收到附赠的微软“鲍勃”,尽管他们根本无法打开它。——没人可以打开它:那位微软程序员当初加密用的密码是手滚键盘胡乱设置的,他自己后来也忘了(至少 Raymond 是这么说的)。