Alphabet 旗下通过高空气球为偏远地区提供互联网服务的 Loon 部门,在肯尼亚推出了其首个商业服务。Loon 首席执行官 Alastair Westgarth 表示,将通过约 35 个气球向肯尼亚运营商 Telkom 的用户提供 4G LTE 服务,覆盖该国中西部地区约 50000 平方公里,包括首都内罗毕。

Loon 在肯尼亚进行了几个月的气球测试,并表示在测试期间已经让 3.5 万名用户连接到了互联网,“尽管大多数人并没有意识到这一点。” 该公司称,6 月份时其下行速度达到 18.9Mbps,上行速度为 4.74Mbps,延迟为 19ms,并且已经测试了一系列服务,包括电子邮件、语音与视频通话、网页浏览、WhatsApp 和 YouTube 访问等。

Loon 的气球悬停在约离地面 20 公里的高度,各个气球可直接提供网络连接,亦可充当网状网络中的桥接点。这些气球在空中停留 100 多天才会落回地面。Loon 表示,气球计划的目的并非取代卫星连接或像手机信号塔或光缆这样的地面网络技术,而是提供 “第三层” 连接,以帮助全球更多人连接到互联网。

不过纽约时报指出,Loon 因在该国已经发展了互联网基础设施的部分地区投放气球而受到批评,而肯尼亚贫困地区的用户也负担不起支持 4G 网络的手机。

Loon 还有其他项目正在筹备中。其计划今年通过与 Internet Para TodosPerú 的合作关系,在秘鲁境内的部分亚马逊雨林区域提供移动互联网服务。Loon 还将与 AT&T 合作,使用气球来为受灾地区提供互联网服务,并与移动通信公司 Vodacom 合作为莫桑比克提供互联网。