AI 很火,芯片很热,作为两个话题的综合体——AI 芯片会在市场掀起多大的浪?

尽管在 GTIC 2019 全球 AI 芯片创新峰会上,大咖云集,华为、高通等芯片巨头紧紧抓住了观众的注意力。但探境科技的 CEO 鲁勇表现也毫不逊色。他上台讲解基于存储优先架构的 AI 芯片时,台下一片寂静,剩下不停的相机快门声音。鲁勇非常投入地从技术层面讲解 AI 芯片的创新,大量从业者也听得津津有味。

清华大学博士毕业的鲁勇,曾经任职于硅谷著名半导体公司 Marvell,并创立了 Marvell 中国芯片研发部门。从业芯片行业二十年,他在通信、存储、消费类芯片等方面有丰富的产品设计和管理经验,还具有丰富的产业链客户资源。随着 2016 、2017 年 AI 应用的大面积爆发,对底层 AI 芯片的需求聚集成一个庞大的市场。

为抓住这个机遇,2017 年,鲁勇带领一批来自清华、复旦,在芯片行业拥有丰富经验的人才团队,创立了探境科技

探境科技是一家以终端 AI 处理芯片为核心产品的公司,提供芯片硬件平台和软件算法的整体方案。其提出了高效的芯片架构和存储解决方案,大幅度提高了硬件资源的利用率,同时压缩了芯片功耗,适用于各种终端设备的 AI 解决方案。

AI 芯片的发展,从 GPU 到 “万能芯片”FPGA ,再到目前在性能、功耗、体积上都颇有优势的 ASIC,如何研发更完美的 AI 芯片?目前大家仍然在积极探索发现。随着近年来,人工智能中的算法模型的研发渐渐成熟,其也对芯片的设计起到很大的帮助。

鲁勇发现,目前在 AI 芯片领域最大的问题是性能与功耗的平衡。为解决此问题,探境科技研发了高效的芯片架构—— 探境 SFA 架构和存储解决方案 。据介绍, 探境 SFA 架构推翻冯诺依曼体系,不同于之前的类 CPU 架构,以存储来驱动计算资源的颠覆性芯片架构。数据在存储之间的搬移过程中就完成了计算,计算对于数据来说只是一种 “演变”,可实现存储、计算、调度一体化。

探境科技 CEO 鲁勇

值得一提的是,SFA 架构在性能上表现出来极大的优势亮点。与传统架构相比,在同等条件下,SFA 架构可以使数据访问降低 10~100 倍,计算资源利用率超过 80%,DDR 带宽占用率降低 5 倍。简单来说,这是一个可大幅度提高硬件资源利用率,适用于各种终端设备的嵌入式 AI 芯片解决方案。“存储优先的架构能够带来很多好处,例如可以直接达到深度学习。” 鲁勇介绍道。“就像别人打靶打在外围,只能震动一下核心,而我们可以直接命中靶心,这个靶心就是存储。” 他补充说道。

探境科技的创新架构,不仅能做到成本更低,功耗更低,性能很高,还具有通用性。“客户用起来很方便,我们的芯片可以支持各种算法。” 鲁勇认为,高性能、低功耗,体积小的芯片关键的因素是核心架构的创新,这样才可以给客户带来更低的成本,更低的功耗,更多的功能。

目前,随着 AI 芯片逐渐在安防、自动驾驶、智能零售、智能家电等多元化的场景落地,AI 芯片市场热度已经成为了一个风口。其中,语音识别和图像识别是两个核心的方向。探境科技也在两年的时间之内推出了两款产品:一款语音产品,一款图像产品,并且基于此衍生出了安防监控、工业智造、自动驾驶、人机交互等方面的解决方案。

AI 是一个风口,芯片也是一个风口,那么,两个加在一起,AI 芯片就是在风口的顶端。这是一个被所有人觊觎的市场机会。近两年来,在底层研发方面一直比较薄弱的中国出现了很多做 AI 芯片的公司,其中不乏已经出现的领域独角兽如寒武纪等。此外,一些最开始做算法的公司也加入了 AI 芯片的行列,一些传统芯片的公司开始做起 AI 芯片来。似乎国内的芯片市场变得非常活跃。

“我觉得其实应该是混乱而不是活跃。” 鲁勇说道。他认为的确有很多人在做 AI 芯片,但有些人只是赶风口,炒噱头,并不是踏踏实实地做底层研发和创新。“市场里面,鱼龙混杂,质量良莠不齐。” 他补充说道。

在鲁勇看来,AI 芯片作为基础的底层创新,这个领域并没有先发优势。“它不像互联网。芯片这个行业是明确需要看技术能力的。技术才是其核心驱动力。” 他认为,AI 芯片企业并不是做得早,就可以获取大量的市场,而是 “能者上”,即:有技术硬实力,真正的做出创新、优质产品的企业才可以得到市场认可。“所以我们推翻了一般架构的设计思想,采用新的思想来达到更加优先的一种创新。” 他说。

凭借技术实力,探境科技已经与国内手机、家电、安防等行业的公司达成战略合作,如其是百度在芯片领域的深度合作伙伴、蔚来汽车的自动驾驶合作伙伴。此外,作为一个优秀的、踏实深耕底层创新的企业,还有不少的资本向探境科技抛来橄榄枝。去年,其完成了约 1.95 亿元人民币的新一轮融资,该轮融资由中芯聚源资本领投,洪泰、险峰、启迪汇、京道、熊猫等跟投。此前,其还获得由北京马力天使投资中心、宁波大榭鹏创股权投资合伙企业(有限合伙)、臻云创投投资的天使轮融资。