由谷歌(Google)与美国宇航局(NASA)联合创办的奇点大学(Singularity University)位于美国宇航局埃姆斯研究中心内,因其学制短、招生严、学费贵而闻名。在动点科技的硅谷之旅中,笔者一行人前去拜访了该校战略关系办公室主任 Kip Stringfellow,问了问他几个大家好奇的问题。

奇点大学之所以给人以神秘的感觉,除了因为它的门槛一般人跨不过(录取率仅为 2%)、学费一般人交不起(2.5 万美金)、学制一般人无法接受(仅仅 9 周)外,还在于它听起来似乎玄之又玄的办校宗旨——解决 “人类面临的重大挑战”。

“奇点” 之名由校长 Ray Kurzweil 提出,这名 “未来学家” 在其 2005 年所著的《奇点临近》一书中写道:在 “奇点” 来临之时,机器将可通过人工智能进行自我完善,超过人类本身,开启一个新的时代。

“我们希望创立一个全新的、有别于传统大学的教育机构,来引导我们的学生们关心这世界上真正重大的挑战。”Kip Stringfellow 在一开始就重提了这一宗旨。他回忆大学尚未落成之前,Ray Kurzweil 因提出在 21 世纪中叶前人工智能将超过人类本身,并将开启一个新的文明时代的观点而饱受争议。“建校会议上,硅谷的科学家们共聚一堂,谷歌和美国国家航天航空局对这一观点表示了支持。于是在这种共识的推动下,他们成为了奇点大学的联合创办方(co-founder)。”

“奇点大学在这样一个宗旨下诞生,其目标是帮助未来的科学家做好准备,从容应对科技的快速发展,使未来的机器免于伤害人类,继续做人类的帮手。”Ray Kurzweil 说道,详细的来讲,就是帮助学生利用科技手段,改善人类的困境,解决贫困、饥荒、疾病、全球变暖和能源稀缺等一系列严峻的问题。

严格来说,奇点大学并非真正的大学,它的主要职能是教育、传播和孵化科技创业。在这里,学员们不必参加考试,也用不着写论文,但要设法通过创新来影响无数人的日常生活。进入学校需经过选拔,在课程结束时,学员们也不会获得校方提供的、官方普遍认可的学位证明。

那么如何才能成为奇点大学的学生呢?据称,该校每年会收到来自 120 个国家,4000 余人的入学申请,但录取率仅为 2%,比哈佛还低。“很多人希望加入我们,为此我们逐渐开设了越来越多的课程,但仍然供不应求。”Ray Kurzweil 介绍说,奇点大学已经开设了生物技术、纳米技术、人工智能、遗传学、法律等课程,不论是来自创业公司的新秀,还是巨头公司的高管,抑或什么实验室的科学家,皆可报名申请入学。

“我们希望能够开辟更多专业。”Ray Kurzweil 说,奇点非常推崇 “跨学科教学” 的教育方式。“因为我们发现,巨大的创新总是发生在学科的交叉地带。”

“但教学资源有限,我们还是没办法让所有申请者入学,于是经过了一系列会议商谈之后奇点做出了策略改变。”Ray Kurzweil 透露出一个利好消息,奇点大学逐渐开放了旁听渠道,让有意入学者像 “买票参会一样” 获取旁听资格,并且公布一部分网络公开课,供世界各地的求学者远程学习。

说到这里,Ray Kurzweil 特意提到,他非常希望能够有更多的中国学生加入奇点大学。“几年前世界对中国的印象还是中国人总是在复制发达国家的商业模式,但我们近年来看到,越来越多的创新在中国本地发生。”Ray Kurzweil 说,让更多来自中国科学界和商界的精英加入,对于奇点大学来说是一件很值得期待的事情。

“也许中国人还需要时间逐步地去了解奇点大学,也许更多的人还因为语言不通而略有迟疑——虽然我们确实会为课堂配备翻译。”Ray Kurzweil 说,虽然目前校内中国人的数量还很少,但他看到了二者融合的一个良好趋势。中国学生与奇点的相遇可以追溯到 2012 年,梁伊晴博士 等人作为奇点大学早期的学生之一,曾在动点科技上投稿讲述过留学经历。

2013 年 4 月,在由 动点科技举办的 ChinaBang Awards 大会 上,奇点大学和湖南大学媒体实验室 (深圳) 在国内完成了首次亮相。随后的几年内,奇点大学多次在国内举办了奇点大学中国区学员选拔大赛,动点科技创始人卢刚博士曾是其全球性难题挑战赛中国赛区的评委之一。

多年前奇点大学的学生们在讨论无人驾驶、将大脑和云端连接等话题时,还曾被人嘲笑是天方夜谭,但如今科技的进步已证明他们所言非虚。“世界在迅速发生变化,技术更迭的速度远比我们想象的更快。”Ray Kurzweil 说,“我们希望能够帮更多的 idea 成为现实,用技术应对全人类共同的挑战。”


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