当自动驾驶大潮袭来的时候,这个领域的地图服务也被撑起了一个巨大的市场。据彭博社报道,如果一家公司可以提供最详细、覆盖范围最广的自动驾驶地图,那么其价值可能会达到数十亿美元。

这种巨大的市场前景同时也吸引了很多玩家开始布局,比如 Waymo、百度等巨头斥巨资投入测绘车辆为自动驾驶项目收集、创建地图,还有一些创业公司也在寻找角度,试图获得一席之地,来自美国的地图技术公司 Mapbox 就是其中之一。

生于移动互联网时代

Mapbox 成立于 2010 年,当时移动互联网刚刚开始爆发,地理数据对网络服务也越来越重要,像 Google 等巨头便主导了 2C 的地图领域,而与此同时也留下了一个细分市场:为企业和开发者提供定制地图。

据了解,Mapbox 获得地理数据的方式有三种:一是利用开放的地理数据平台,比如 OpenStreetMap、NASA,获得公开的数据;二是购买,从 DigitalGlobe 等数据提供方那里购买地理数据;三是通过其客户获得他们的用户地理数据,Mapbox 的客户包括 Tesla、Airbnb、Snap、飞猪、Keep 等。根据官方的数据,全球每月有 3 亿人使用 Mapbox 地图支持的各种应用。

Mapbox 副总裁 Alex Barth 向动点科技表示,Mapbox 获取用户数据,但是不会侵犯用户的隐私。“我们收集的地理数据是匿名的,不会有用户的个人信息。我们只对用户整体的数据感兴趣,比如用户的地理位置移动情况、他们移动的速度,但是我们并不希望了解一位用户是谁。Mapbox 设定了程序,收集到的数据会自动更新 Mapbox 地图的准确度。”

基于地理数据,Mapbox 为开发者和企业客户提供开发工具及开发平台,通过它的开发工具可以帮助开发者在手机、网页应用中增加位置相关功能,比如地图、导航、按距离排序、以及可视化海量地理数据等。

有意思的是,Barth 将 Mapbox 的产品比作乐高,开发者在其 API 平台基础上开发 Web 或者移动应用,他们可以修改上面的地图数据种类,也可以把自己的数据加进去。

拿到软银投资

在客户收费方面,Mapbox 按照客户产品的月活用户数量或者地图调用浏览数量计算,每月 5 万以下的月活用户可以免费使用,月活用户数量不重复计算。

今年 2 月,Mapbox 宣布平台的注册开发者数量已经突破 100 万。对于面向开发者的平台,100 万是一个里程碑事件,开源云计算平台 Twilio 申请上市时的开发者用户数量还不到 100 万,仅有 90 万。

其实,在地理信息服务市场,除了 Mapbox 还有西班牙公司 CARTO,以及中国的 Geohey 极海。而从融资角度看,Mapbox 是最成熟的。

2017 年 10 月,Mapbox 宣布完成 1.64 亿美元 C 轮融资,投资方除了软银之外,都是原有投资人,比如 Foundry Group、DFJ Growth、DBL Partners。据 TechCrunch 估计,本轮融资之后,Mapbox 的估值可能在 4 亿美元左右

完成融资之后,这家公司将拓展其业务,进入物联网、自动驾驶、混合现实领域。另外,接受软银的投资,将帮助 Mapbox 在亚洲拓展其业务。

Mapbox CEO Eric Gunderson 表示,为地图技术寻找手机之外的其他应用,是这家公司与软银一拍即合的原因。他认为如今移动传感器被内置在万物中,形成网络,而 Mapbox 关注实时位置信息如何在网络中流动。

自动驾驶野心与国际化

需要补充的是,为自动驾驶汽车绘制地图有两种实现路径:一种以 Google、HERE 为代表,他们投入专业的地图信息采集汽车,获得高精度地图;另一种是 Mapbox 这类公司,他们通过安装在手机上的软件,绘制道路地图。

Mapbox 的优势在于,一方面 Google 推进无人驾驶后,与一些汽车厂商形成业务竞争,于是他们转而寻求其他同样可靠的地图提供方。另一方面,Mapbox 的地图成本更低,并且可以实时更新地图,这对于高度依赖地图的自动驾驶非常重要。Alex Barth 表示,Mapbox 可以获得实时的交通信息、发现新的障碍、施工点等信息,并且将这些信息更新给其客户。

这家公司在 2015 年进入中国,一方面帮助中国企业走向海外,以及国际公司进入中国。比如,飞猪、Keep 需要国际地图,以保证其用户出国时候也能正常使用;而 Booking.com 这样的公司,要加入中国市场的话,要先有全球的中文地图,而这是 Mapbox 可以提供的。

另外,前 Uber 亚太区商务负责人 Andy Lee 也于前不久加盟了这家公司,并担任 Mapbox 副总裁兼亚太区管理总监,未来将负责亚太地区业务扩张。

“下一步我们将继续扩大 Mapbox 在中国的市场份额,尤其是在健身、旅游、天气、AR/VR、和汽车领域。” Alex Barth 说。